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La forma de los astros: las estrellas

Posted by ProAstronomía en enero 10, 2011

Por Carlos Heredero

Las estrellas son uno de los tipos fundamentales de astros que existen en nuestro universo. No solo son las que dan “luz y calor”, como se dice siempre, sino que funcionan como enormes hornos donde se recicla la materia, creando nuevos elementos químicos. Pero de esto hablamos en otra charla.

De seguro sabrás que las estrellas son mucho más grandes que cualquier planeta. De hecho, el diámetro de nuestro Sol (que es nuestra estrella) es 109 veces más grande que el de la Tierra.

Si recuerdas del artículo anterior, sobre la forma de los planetas, allí comentamos que mientras más masa posee un cuerpo, más se acercará a la forma esférica. Así que las estrellas, por tener una gran cantidad de masa, son casi perfectamente esféricas.

Pero las estrellas no tienen una superficie sólida como la de nuestro planeta. Entonces, ¿como mantienen esa forma?

La explicación es muy sencilla, y hasta tú mismo has hecho de vez en cuando algo muy parecido a una estrella.

¿Has inflado un globo alguna vez?

Cuando tú inflas un globo, habrás notado que debes hacer fuerza soplando aire dentro de él, porque el aire no entra solo. Como el material con que se hace el globo es elástico, mientras no sea inflado este permanece recogido. Pero nada más de soplar un poco de aire dentro de él, comienza a crecer, cada vez más. Y al inflarlo notarás que mientras más inflado está, más trabajo cuesta soplar para que se haga más grande.

El problema con esto es que la superficie de la goma que compone el globo, hace resistencia a ser estirada. Mientras más lo estiras, más resistencia hace, de modo que es cada vez más difícil inflarlo.

De todas formas, si te fijas bien verás que siempre mantiene una forma redondeada (excepto, claro está, en los casos en que son globos de formas caprichosas, que no vienen al caso). Un globo redondo es una buena comparación con una estrella.

Pero… ¿no es verdad que las estrellas no son globos, que no tienen nada como esa goma que contiene el aire y evita que se escape?

¡Claro que las estrellas no tienen goma alrededor!

En realidad, el papel de la envoltura de goma del globo, en las estrellas lo hace una fuerza que ya te mencioné: la fuerza de gravedad.

Ella atrae a todos los átomos que componen la estrella hacia un centro común, obligándolos a estar bien juntitos. Así, se asegura que la estrella tenga siempre esa misma forma esférica que vemos en el Sol.

La fuerza de gravedad tiende a comprimir al Sol hacia su centro

Y si eres un poco más curioso, seguro te podrías preguntar el porqué si la fuerza de gravedad atrae todo hacia el centro, y las estrellas tienen mucha más masa que un planeta, ¿porqué no se reúne toda la materia en el centro, bien apretadita, casi como un punto?

Aunque ya este último pensamiento es otro tema, que trataré de explicarte más adelante, en realidad en las estrellas normales eso no sucede. Como en su interior hay algo que se llama “reacciones termonucleares” (que es algo así como muchas bombas atómicas explotando una detrás de la otra) ellas se mantienen lindas y vivas por muchísimo tiempo. Estas reacciones son las que hacen que brille, que emitan luz y calor, y a la vez, hacen fuerza hacia fuera a toda su materia, empujándola en contra del efecto que hace la fuerza de gravedad. Cuando estas dos fuerzas combaten una contra otra, llega un momento en que se equilibran, permitiendo a la estrella funcionar, y mantener su forma esférica.

La fuerza de las reacciones tienden a expandir el Sol

Mira cuantas maravillas hay en nuestro universo, ahora ya sabes que la forma de las estrellas es el resultado del equilibrio entre dos fuerzas: la fuerza de gravedad (que tiende a unir cada vez más sus partículas) y la fuerza que tiende a separarlas, procedente de las reacciones termonucleares en el centro de cada estrella.

Más adelante te contaré cómo funciona una estrella.

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