ProAstronomía

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Nuestro satélite natural: la Luna

Posted by ProAstronomía en abril 4, 2010

Por Carlos Heredero

Sin lugar a dudas el astro más llamativo e interesante del cielo es la Luna. ¿Nunca te has preguntado de dónde viene su luz, o porqué cambia su aspecto continuamente? ¿Sabes que es el único astro (aparte de nuestro planeta Tierra, en el que vivimos) que el hombre ha visitado?

La Luna es el cuerpo astronómico más cercano a la Tierra. Por eso es que se ve tan grande en las noches. Precisamente por su gran cercanía podemos ver muchos detalles en su superficie. La distancia aproximada hasta la Luna es de 384 000 kilómetros.

Como todos los cuerpos que hay en el espacio, tiene dos tipos de movimientos: el de traslación (que lo hace alrededor de la Tierra) y el de rotación sobre su propio eje (como un trompo, ¿recuerdas?). Ahora te muestro esta pequeña tabla para que compares el tiempo que demoran la Tierra y la Luna en hacer cada uno de estos movimientos.

_                                 Traslación                                                          Rotación
Tierra                 365 días, alrededor del Sol (un año)                   24 horas (un día)
Luna                    29 días, alrededor de la Tierra (un mes)          29 días (un mes)

Si te fijas bien, hay un hecho muy interesante: la Luna gira alrededor de la Tierra en el mismo tiempo que lo hace sobre sí misma. ¿Sabes qué efecto nos produce esto?

Pues que la Luna nos muestra siempre la misma cara. Si no lo crees, obsérvala con atención durante un mes, y verás que es cierto. Para que entiendas bien porqué sucede esto, prueba a dar una vuelta alrededor de uno de tus padres, de forma tal que siempre estés de frente a él. Trata de contar las vueltas que das en torno a esa persona y cuantas das sobre ti mismo. Verás que interesante resultado vas a obtener.

¿Sabes que la Luna se puede ver también por el día?

Este es nuestro único satélite natural fotografiado con una cámara a plena luz del día. Tú también puedes hacerlo, usando una cámara fotográfica como la que seguro tus padres tienen en casa. En esta foto, estaba en fase de cuarto creciente, y se pueden ver algunas nubes incluso.

Cada día La Luna está unas 12 horas por encima del horizonte (tiempo en que puedes observarla) y otras 12 horas debajo de él (invisible para tí) así que además de verse de noche, a veces se puede ver por el día. Sólo tienes que buscarla varias veces al día, casi siempre habrá algún momento en que la verás a plena luz del Sol.

El conejo de la Luna

Si miras con detenimiento la superficie de la Luna, notarás que hay ciertas zonas claras y otras oscuras. Algunas de estas zonas pueden verse parecidas a cosas conocidas, al igual que tú puedes buscar figuras en las nubes. Pero en la Luna hay una figura que tú puedes tratar de ver.

Aquí te brindo una imagen que te ayudará a buscar el “conejo de la Luna” (el norte queda hacia la izquierda de la imagen).

Se dice que en la Luna hay un conejo dibujado. Yo te doy una imagen arreglada de ella para que te guíes a la hora de buscarlo. Debes hacerlo, siempre que te sea posible, cuando está en fase de luna llena, para que puedas ver la figura completa y te sea fácil identificarla.

Las fases de la Luna

Probablemente lo más interesante de nuestro satélite sean sus fases. Cada noche sale con un aspecto diferente, con distintas zonas iluminadas. Pero tal vez lo más difícil para ti sea entender porqué esto ocurre. Para eso te preparé algunas figuras, donde espero que puedas aclararte esto fácilmente.

Primero debes recordar que la Luna gira alrededor de la Tierra, y por lo tanto la verás en distintos puntos del cielo, a diferentes horas y fechas. A su vez, la luz del Sol ilumina siempre una cara (son los rayos blancos que salen del Sol en la figura) y la diferencia con que nosotros la vemos cada día se debe al ángulo bajo el cual la observamos.  Como ella gira dando una vuelta a la Tierra cada mes, unas veces estará detrás de la Tierra, y otras delante, entre el Sol y nuestro planeta.

Esta es una demostración de cómo se refleja la luz del Sol en nuestro satélite, la Luna. EL diagrama nos muestra la Tierra desde el polo norte, y la Luna se traslada en dirección contraria a las agujas del reloj. En la parte oscura de la Tierra es de noche, y cualquier persona que se encuentre allí verá la Luna sobre el horizonte, iluminada por el Sol.

Ahora ya te puedo explicar porqué se ven las fases de nuestro satélite. Para ello nos guiaremos por la próxima imagen, donde te muestro las diferentes posiciones que puede tener la Luna en su viaje alrededor de nuestro planeta.

Explicación de como ocurren las fases lunares. En este diagrama se puede ver la Luna y su recorrido en forma de elipse alrededor de la Tierra (¿recuerdas que se llama órbita?) que está representado por la línea curva entre las diferentes posiciones lunares. Por la parte exterior del dibujo, los círculos representan la forma en que tú puedes verla en el cielo en cada una de las fases que son: Luna Nueva, Cuarto Creciente, Luna Llena y Cuarto Menguante. Los rayos que entran por la derecha es la luz del Sol.

Si observas con atención, verás que siempre hay una cara de la Luna iluminada y otra a oscuras. En el dibujo superior la parte iluminada está pintada de blanco, y la oscura, de negro.

La diferencia en las fases se debe al movimiento de traslación del astro alrededor de la Tierra, de forma que unas veces vemos más la parte iluminada, y otras, vemos más la zona oscura. Hay cuatro fases fundamentales:

1- En la posición en que la Luna está entre la Tierra y el Sol, no podemos verla, porque se pierde entre los rayos de luz que nuestro astro rey emite. O sea, la Luna sale y se pone junto con el Sol. A esta fase le llamamos “Luna Nueva”, y se toma como punto de referencia, se considera el comienzo del ciclo lunar de 27 días.

Dos o tres días después de la Luna nueva, puedes ver algo similar a esta foto que le tomé ya un poco crecida, y es en este momento que resulta ideal para ver la famosa “luz cenicienta” que ilumina la parte oscura del satélite, permitiendo ver su figura redonda. Esta luz proviene de nuestro propio planeta, que también refleja la luz del Sol y va a iluminar la superficie de La Luna.

Aquí te muestro La Luna un poquito después de estar en la fase de Luna Nueva, donde ya puede verse un tin…

La Luna nueva vista bajo la luz cenicientaY aquí ves una foto que tomé hace poco de la Luz Cenicienta, donde se ven los accidentes de la superficie lunar bajo la luz del Sol reflejada por nuestro planeta hacia la Luna. La parte iluminada directamente por el Sol se ve muy brillante en esta foto, porque es la única forma de poder retratar la parte oscura de la Luna. A este método de fotografiar se le llama sobreexposición.

2- Pasada una semana, o sea, unos 7 días, la Luna se habrá trasladado hasta la posición que llamamos “Cuarto Creciente”, donde ella nos muestra la mitad de su cara iluminada, y la otra mitad está a oscuras. Se le llama creciente porque cada día que pasa es mayor la parte que vemos iluminada.

La Luna después de haber pasado la fase de cuarto Creciente
3- Pasados otros 7 días, llega a la posición extrema izquierda en el esquema, es decir, está del lado opuesto al Sol. En esta posición nos está mostrando la cara totalmente iluminada, por lo que la vemos como una gran circunferencia muy brillante en el cielo, y se le llama Luna LLena. En esta fase las cosas que son iluminadas por ella dan sombra, ¿nunca te has dado cuenta de ello?

Foto de la Luna Llena. Su mitad oscura está completamente de espaldas a nosotros, así que no podemos verla.

4- Siete días más adelante, se encuentra en la fase que llamamos “Cuarto Menguante”, en la cual ella se ve nuevamente iluminada sólo por la mitad, pero esta vez del lado opuesto al de “Cuarto Creciente”. Y por supuesto, se llama menguante porque está siendo cada vez menor la superficie que se ve iluminada.

La Luna en Cuarto Menguante

Los octantes de La luna

Entre cada una de estas fases están los “octantes”, que son la octava parte del recorrido total de nuestro satélite alrededor de la Tierra, y que están representados también en el esquema. El primer octante, es decir, la primera vez que podemos ver la Luna después de la “Luna Nueva”, es poco más de tres días después de esta última fase, es decir, del comienzo del período de fases de nuestro astro acompañante. Precisamente la primera foto que te muestro, esa donde a la Luna se le ve solo un pedacito, es muy cercano a su primer octante.

Fíjate en el esquema, y verás que entre cada una de las cuatro fases principales, hay una intermedia. Entre cuarto creciente y Luna llena, hay un octante, entre llena y cuarto menguante hay otro, y así sucesivamente.

Un experimento interesante

Cuando la Luna acaba de pasar por la fase de nueva, puedes hacer un experimento: tratar de verla lo antes posible. Para ello, debes mirar hacia el oeste, por donde se pone el Sol, y un poquito más arriba de donde él está. Casi siempre se le puede ver fácilmente dos o tres días después de la Luna Nueva, pero puedes tratar de hacerlo un poquito antes. Verás que interesante te resulta. Pero eso sí, mucho cuidado con observar el Sol directamente con prismáticos o cualquier otro instrumento, es muy peligroso y puedes quedarte ciego!!!

Y aquí te muestro una animación para que puedas entender mejor las fases de la Luna, arriba te muestra la posición que tiene con respecto a nuestro planeta y el Sol, y abajo como la vemos desde la Tierra en cada una de las fases.

También son muy interesantes los eclipses, que son fenómenos en los que participan el Sol, la Luna y la Tierra. Pero esos te los explico en otros artículos de esta misma sección.

Por lo pronto, espero que te hayan gustado estas explicaciones sobre la Luna. Más adelante te profundizaré en los conocimientos sobre nuestro único satélite natural.

Pero para que no te me quedes sin hacer nada, te dejo una idea para que trates de simular las fases lunares: toma una lámpara (como esas que usamos para leer de noche en la cama) y una pelota, y trata de lograr que la pelota te muestre  las mismas fases que la Luna, cuando la mueves alrededor de tí. La lámpara debes situarla en un extremo de la habitación, y tú debes tomar la pelota con una mano y moverla alrededor de tu posición. Verás las fases iguales a las lunares.

Los eclipses de Luna

Cuando la Tierra se interpone entre el Sol y la Luna, la sombra de nuestro planeta puede bloquear la luz que llega al satélite. De esta forma, podemos observar como poco a poco la Luna (que en estas ocasiones siempre estará llena) va siendo cubierta por la sombra, hasta que, si el eclipse es total, queda completamente cubierta por la oscuridad.

Los eclipses de Luna pueden ser totales o parciales, en dependencia de cuanta superficie de ella sea cubierta por la sombra.

En esta foto que tomé durante un eclipse lunar, puedes ver ccomo casi está a punto de ser oscurecida totalmente.  También, si eres observador, verás que la Luna adquiere un color rojizo. Esto no quiere decir que su superficie sea de ese color, o de que pase algo extraño en esos momentos. Simplemente, la luz del Sol que pasa por la atmósfera de la Tierra es absorbida por el polvo y el vapor de agua, y otras sustancias que nosotros depositamos en ella (como el escape de los automóviles y fábricas) y solo “pasa” el color rojo, que es el que llega a la Luna y le da esa coloración característica. Mientras más contaminación haya en nuestra atmósfera, más roja se verá la Luna.

Puedes ver más imágenes de este eclipse en el siguiente enlace:

Eclipse de Luna de diciembre del 2010

¿Cómo surgió y cómo terminará La Luna?

La teoría más acertada actualmente nos dice que la Luna surgió de un gran impacto entre la Tierra y un cuerpo del tamaño del planeta Marte, es decir, de la mitad del diámetro terrestre. De este gran choque se desprendieron multitud de fragmentos que comenzaron a girar alrededor de nuestro planeta, los cuales después se unieron para formar nuestro satélite.

El final de la Luna será probablemente similar, porque según una científica de la Iowa State University, de nombre Lee Anne Willson, cuando el Sol esté en su etapa de gigante roja (al final de la vida de nuestra estrella) la órbita lunar se irá haciendo cada vez más elíptica y cercana a la Tierra, hasta que pase el llamado límite de Roche, que es un punto en el cual las fuerzas de marea destruyen al satélite. Así, la Luna volverá a ser un montón de escombros, que poco a poco irán cayendo de nuevo a la Tierra. Lo que una vez salió de nuestro planeta, regresará a él hacia el final de la vida del Sistema Solar.

Si quieres saber más sobre La luna puedes visitar estos enlaces:

http://es.wikipedia.org/wiki/Luna

Aquí te presento un pequeño mapa lunar, para que puedas aprender mientras la observas, si haces click sobre él podrás verlo en su tamaño natural y también podrás descargarlo para imprimirlo (brindado por http://www.astronomyforum.net):

El mejor libro sobre la Luna, en inglés, pero excelente fuente de mapas, anotaciones y explicaciones sobre nuestro satélite. Debes descargarlo directamente del enlace, son más de 100 Mb de datos, en formato PDF, si es posible usa un administrador de descargas. El enlace que te brindo es una copia aqui en los EU, así te resultará más fácil descargarlo. Eso sí, no hagas click directamente en el enlace, sino trata de seguir las instrucciones que te da el mismo enlace, da click derecho y selecciona “guardar enlace como”:

http://www.cityastronomy.com/moonbook-mirror.htm

La Luna (muy buen enlace):

http://www.solarviews.com/span/moon.htm

¿Y si La Luna no existiera?

http://www.astrosociety.org/education/publications/tnl/33/moon2sp.html

Algo sobre la distancia a la Luna:

http://elsofista.blogspot.com/2008/04/cul-es-la-distancia-la-luna.html

Cálculo avanzado de distancia lunar (de un excelente curso de astronomía en línea):

http://www-istp.gsfc.nasa.gov/stargaze/Mhipparc.htm

Aquí un método algo difícil para calcular la distancia aproximada a la Luna:

http://www.espacioprofundo.com.ar/foros/about3489.html

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7 comentarios to “Nuestro satélite natural: la Luna”

  1. Angelica de Santiago said

    Tengo un trabajo escolar, me dejaon investigar que es la luna octante, y no encuentro a que se refiere.
    Me podran ayudar diciendome en sitio web puedo encontrar esta informacion, o si me pueden decir de que se trata.

    Saludos

    Angélica de Santiago

  2. genial said

    De nada.

  3. soni balles said

    como se llaman los octantes o sea la luna que esta entre la luna nueva y el cuarto creciente asi como la luna que esta entre luna nueva y cuarto menguante? saludos soni

    • ProAstronomía said

      Bueno, honestamente hablando, tu pregunta es una de las más difíciles que hemos tenido, porque las fases de la Luna son todo un problema, si entramos a pensarlas bien. Yo te adjunto una respuesta de un colega y miembro del grupo, que aunque parece un poco complicada en la realidad es como el dice. Yo trato de responderte de una forma mas simple, primeramente.
      Los llamados octantes no son más que un paso intermedio entre los cuartos, así que son también cuatro los octantes que podemos tomar en cuata, aunque en realidad los octantes, como su nombre lo dice, son ocho, pero cuatro de ellos son las conocidas fases de Luna Nueva, Cuarto Creciente, Luna Llena, y Cuarto Menguante .
      Astronómicamente hablando, cualquiera de las fases de la Luna es simplemente la forma, o mejor dicho, el ángulo desde el cual se ve su cara iluminada, desde nuestra posición en el planeta Tierra. Un astronauta que viaje en una nave espacial verá fases diferentes a la Luna en dependencia de su posición con respecto a ella. Así que no olvides que algunas de las cosas que vemos en el cielo dependen exclusivamente de nuestra posición. Pero regresemos al tema de los octantes, e introduzco la respuesta de mi colega, esperando que no resulte demasiado complicada para ti, y prometiéndote algo un poco mas profundo sobre este tema mas adelante:
      En inglés y en otros idiomas de culturas con amplia tradición astronómica existen nombres bien asentados en la cultura popular para estos estadios intermedios de la luna. Algunos de estos nombres pueden resultar incluso engañosos puesto que la palabra crescent no se refiere al hecho de que crezca la parte que está iluminada, sino a la forma, semejante a una banana. Sin embargo, y esto sería un buen tema de investigación antropológica, en español no parece haber mucho consenso en cuáles nombres darles. (Valdría la pena investigar esto en diferentes regiones de Hispanoamérica). Varias fuentes consultadas coinciden en los siguientes nombres, que en cualquier caso, no parecen haberse incorporado al vocabulario popular como si lo han hecho en otros idiomas:
      Fases o estadio lunar

      En ingles* Día aprox.* Típicamente visible*
      Luna nueva visible o creciente Waxing Crescent 3 Visible hasta 3 horas de la puesta de Sol.
      Cuarto creciente First Quarter 7 Visible unas 18 horas en torno al momento exacto de la fase.
      Luna gibosa creciente Waxing Gibbous 11 Visible 3-4 días después del Cuarto creciente.
      Luna llena Full Moon 14 Visible unas 18 horas en torno al momento exacto de la fase.
      Luna gibosa menguante Waning Gibbous 17 Visible 3-4 días después de la Luna llena.
      Cuarto menguante Last Quarter 21 Visible unas 18 horas en torno al momento exacto de la fase.
      Menguante Waning Crescent 26 Visible 3 horas antes de la salida del Sol.
      (* Según RASC’s EU)

      Por comparación, nótese que en inglés el término Waning o Waxing denota el proceso que está ocurriendo, en tanto que los términos Crescent o Gibbous, se refieren a la forma. En español creciente y menguante se refieren solo al proceso. Por cierto no subscribo la idea de llamarle octantes, pues no me parece adecuado, ya que se refieren a la transición completa entre una y otra fase que se podrían ver de manera más típica ciertos días. Asimismo, las fases en realidad no son sino instantes de duración infinitesimalmente pequeña y este es otro error muy frecuente en la cultura popular (y en el noticiero de televisión cubano). Preguntar ¿cuánto dura una fase?, para mí es equivalente a preguntar, cuánto duran las tres de la tarde.
      Alejandro Jiménez, Proastronomía.

  4. Aida said

    Gracias por refrescarme la memoria

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